Його немає і ніколи не було

Чому - важко сказати. Маріка мовчки підійшла до вікна - але не так близько, щоб її могли відмітити зовні, - і спрямувала замислений погляд у далечінь, на танули в туманному серпанку вершини Далмаційскіх гір. - Негоже порушувати спокій мертвих … До речі, пан Стоїчков, у мене до вас велике прохання. Його немає і ніколи не було. - Вона повернулася обличчям до Стоїчковим. .. але здогадуюсь. І сподіваюся, ви знаєте, що робите. Будь ласка, поговоріть з іншими членами Ради, нехай вони забудуть про лист. А Стена, Алісу і батька я беру на себе. Стоїчков щільно стиснув губи, пильно подивився на неї і сказав: Вважайте, що листи ніколи не було. Повернувшись до Флорешти, Маріка під першим же зручним приводом позбулася від суспільства Марч, відкрила для неї портал, замкнулася сама в королівській спальні і дістала з шухляди письмового столу Аліси конверт з написом: «Кейту і Джейн Уолш». Конверт був вже розкритий. Маріка дістала з нього кілька аркушів паперу, списаних дрібним каліграфічним почерком, і пробігла очима першу сторінку: Я пишу ці рядки для вас обох, але звертаюся, перш за все, до тебе. Але не тому, що перед тобою я винна більше, ніж перед Джейн, я винна перед вами порівну, а тому, що виною всьому була моя любов до тебе. Саме ця любов утримала мене біля твого батька, коли я чекала Джейн. Я занадто сильно любила тебе й не могла розлучитися з тобою навіть заради коханої людини. Я пожертвувала своїм щастям жінки заради щастя бути твоєю матір’ю. Тим самим я зробила нещасними двох людей - себе і чоловіка, якого любила. А потім, коли ви з Джейн підросли, і я зрозуміла, що ви любите один одного не як брат і сестра, я все з тієї ж любові до тебе, зі страху втратити тебе як сина, зробила нещасними ще двох людей - тебе і Джейн.

Маріка зітхнула і притулила голову до його грудей

Цей останній аргумент сильно подіяв і на Стеніслава, і на Зарен, і навіть на Флавіана. Вони визнали, що з нашого боку це буде невдячним свинством. Ми перестанемо себе поважати, якщо вчинимо так з людиною, яка заради вас (що безсумнівно) ризикував своїм життям. Загалом, мені вдалося переконати ваших брата й тітку, що відмова від шлюбного союзу з Ібріей не завдасть великого збитку державним інтересам Імперії, зате ваш шлюб з Кейтом життєво важливий для всього роду Коннор. Ну, а що стосується Флавіана, то йому довелося змиритися з неминучим. Маріка раптово схопилась, кинулася до Стоїчковим і, нахилившись, поцілувала його в щоку. Але не переоцінюйте моїх заслуг: я дійсно вважаю, що ваш шлюб з Кейтом в інтересах усіх Коннор. Можливо, це стане початком нашого примирення з Охоронцями. Маріка підняла голову й допитливо заглянула йому в очі: Війна до повного винищення однієї зі сторін справа безперспективна і негідну розсудливих людей. Ми повинні перемогти Зберігачів, але це ще не означає, що їх усіх треба знищити. Будь-яка війна рано чи пізно закінчується миром - і майбутня війна не буде винятком. Опинившись переможцями (а я вірю в нашу перемогу), ми не повторимо помилки Зберігачів, не станемо впиватися приниженням ворогів, а постараємося перетворити їх на друзів. Це буде нелегко, це вимагатиме багато часу, але ми обов’язково цього досягнемо. А ви з Кейтом покажете приклад мирного співіснування Коннор і Зберігачів. Маріка зітхнула і притулила голову до його грудей. Ви вмієте вселити в людину впевненість у завтрашньому дні … - Раптом вона відсторонилася, на обличчі її знову відбилося хвилювання. - Судячи з усього, Кейт дуже кмітливий юнак. .. Тоді ми будемо змушені скористатися амулетом Бартоломео Колони. У Заповіті Коннора сказано, що він був налаштований не тільки на портал в Норвіке, а й ще на чотири порталу Маккоя. Будемо сподіватися, що хоч один з них уцілів. Маріка добре пам’ятала цю частину Заповіту. Чорний камінь не був намертво впаяний в перстень, він виймався і міг бути вставлений в поглиблення інший гранню. Усього таких відповідних граней було шість - і п’ять з них дозволяли відкрити один з п’яти порталів, на які був налаштований амулет. Шоста грань була вільною і призначалася для налаштування на той портал, який повинен був побудувати сам Коннор Маккой. Мати Маріки цього не знала, а за триста років камінь, швидше за все, застряг у персні і не виймався; тому княгиня зуміла відкрити лише портал в Норвіке. - Я розпитував усіх мишковіцкіх Коннором, описуючи їм перстень, і Звенислава Корача згадала, що він був у вашої матері в день її смерті. Так її з ним і поховали. Я думаю, Ілона цього хотіла, якщо одягла його перед битвою з друїдами.

Серце Маріки прискорено забилося

Можливо, тільки завдяки йому наш світ ще існує, а не знищений тим моторошним зброєю … знову забув його назву. Втім, це не важливо, мова зараз про інше. Говорячи про поступки під тиском обставин, я мав на увазі не загрозу смерті, а перспективу допиту уві сні - процедура не дуже приємна, але практично нешкідлива. - І я не думаю, що Хранителі мають більшу стійкість, ніж ми. Тому, якщо правильно повести справу (я особливо підкреслюю це), Кейта можна переконати, що у нього просто немає вибору: так чи інакше, добровільно або під примусом, він у будь-якому випадку повідомить нам все, що ми захочемо від нього дізнатися. Зрозуміло, він може уникнути цього, наклавши на себе руки, але, як я зрозумів з вашої розповіді, християнське віровчення того світу дуже близько до нашої віри в Господа Спасителя. - Причому ще суворіше, ніж наша церква. Покінчити з собою Кейт не зможе, бо це гріх, а його мовчання марно - своїм родичам він цим не допоможе, а собі лише нашкодить. Єдине потрібне нам, чого ми не в силах будемо домогтися від Кейта з допомогою чарів послуху, так це змусити його відкрити портал, оскільки застосування магічних здібностей вимагає наявності у людини нічим не скутою волі. Але, як я вже говорив раніше, це не проблема. Тепер судіть самі, Маріка: чи буде така співпраця зрадою з його боку, або ж просто вимушеним кроком? Особисто я вважаю, що вірно останнє. В очах Хранителів Кейт, звичайно, буде зрадником, для них він і так вже зрадник. Зате його совість буде чиста, а ваша педантичність не постраждає. Серце Маріки прискорено забилося. Вона зрозуміла, що це її шанс … Їх з Кейтом шанс! Але … Тому, що це буде справедливо. Тому, врешті-решт, що це гарантує його лояльність до нас - адже, одружившись на вас, він порідниться з нами, і Коннор перестануть бути для нього чужими. В іншому випадку ми не зможемо відчувати себе в безпеці, поки він живий і на волі. Ми повинні зробити Кейта своїм - або вбити, попередньо витрусивши з нього всі потрібні нам відомості.

Але сьогодні час немов сказилася

Ах, якби в них було більше часу … - Ви покинули Флорешти ще до тамтешньої півночі? Ну, я маю на увазі не вас одного, а всіх наших. - О пів на дванадцяту по тамтешньому часу або на початку восьмого по тутешньому, златоварскому, ми вже були в Залі Ради. - Вони справді пішли близько п’яти за ібрійскому ». - За всім нашим з Алісою розрахунками, тамтешня опівночі повинна була наступити о шостій ранку за часом Златовара. Але сьогодні час немов сказилася. З того моменту, як Стеніслав розбудив мене, і до того, як Норвік був зруйнований, у нас пройшло без малого чотири години, а там - лише трохи більше чотирьох. Поки ми чекали нападу, то не звертали на це уваги, не до того було. А потім звернули - і міцно задумалися. Скажу відразу, що ми так і не знайшли розумного пояснення настільки божевільному поведінки часу. Спихати все на витівки Зберігачів, як запропонував Флавіан, було б нерозумно. - На жаль, перевірити це поки немає можливості. Я вже давно помітила одну цікавинку, але якось не надавала їй значення. Коли я викликав вас звідси, а ви відповіли мені, то ваші слова як би накладалися один на одного. І так було з усіма. Але як тільки обидва порталу з’єднувалися, всі спотворення відразу зникали. Тепер пригадую. Зазвичай, коли портали з’єднувалися, ви вимовляли лише одне слово: «готове» або «можна», після чого я йшов до вас. Але в самий перший раз ви сказали мені: «Проходьте, тільки обережно», - і тоді ваші слова, наскільки мені здається, прямували в нормальному темпі. - Але я якось упускала це з виду … - Може, хтось інший з наших помітив, але я був повністю поглинений іншими думками. - Він замовк і ненадовго задумався. Я думаю, що при з’єднаних порталах обидва світи як би стають єдиним цілим … - Вона зітхнула. - Але зараз перевірити цю гіпотезу можна. - Флавіан обіцяє, що Кейт з сестрою будуть у Флорешти вже завтра ввечері. У крайньому випадку - післязавтра зранку. Нема на світі такого чоловіка, який зміг би встояти перед вами. Маріка зніяковіло похнюпилась. Між тим Стоїчков продовжував: Всі троє, хоч і вельми неохоче, визнали доцільність вашого шлюбу з Кейтом. Так що з цього боку перешкод не виникне … Якщо, звичайно, ви самі не передумаєте. Бачу, що не передумаєте, - уклав Стоїчков. - Що ж до моральних аспектів передбачуваного союзу, які, за словами Стеніслава, дуже бентежать вас, то я хотів би звернути вашу увагу, що від Кейта вимагається лише одне-єдине вольове дію - знову впустити нас у світ Маккоя. Все інше, що нам від нього потрібно, це докладні відомості про Хоронителях - їх чисельність, їх можливості, їх імена, де вони живуть, які держави знаходяться під їх контролем і все таке інше. Відкрити портал ми можемо змусити його хитрістю, а в усьому іншому він буде змушений поступитися під тиском обставин. Це було б занадто несправедливо по відношенню до людини, якій ми і так багатьом зобов’язані.

Хто ж тоді роздягав її?

Маріка стежила за ним поглядом. .. як його там? .. Його не можна використовувати вибірково, щоб позбутися від окремих людей, розсіяних по всьому світу. Але, якщо я не помиляюся, воно таке потужне і його запасів накопичено так багато, що можна знищити цілий світ - і навіть не один раз. - Так ви вважаєте … Адже в своєму листі Кейт попереджав, що небезпека загрожує не тільки вам, вашому батьку і Алісі, не тільки нам, Коннор, але і всьому нашому світу. - Але постійте! Навряд чи Хранителі такі чудовиська. Зрештою, для свого нападу вони вибрали день, коли в Норвіке відсутні двоє слуг - Брайан і його дружина Матильда; до того ж, як я тепер підозрюю, вони постаралися видалити із замку Джорджа, камердинера мого батька. Вони не захотіли, щоб при бомбардуванні Норвіка загинули сторонні люди. - А те, що вони видалили слуг, на мою думку, свідчить не про гуманність Зберігачів, а про те, що вони вважають себе дбайливцями про благо людства. Такі фанатики небезпечніше будь-яких чудовиськ, вони здатні знищити мільйони і мільйони людей, якщо будуть упевнені, що в результаті цього інша частина людства заживе краще. Я дуже хотів би помилятися, але чомусь мені здається, що Хранителі готові були принести в жертву весь наш світ, лише б позбавитися від нас - тих, яких вони вважають породження пекла. Стоїчков замовк, припинив ходити по кімнаті і знову сів у крісло. Маріка дивилася повз нього на притулені до стіни портрети з фамільної бібліотеки батька і з сумом думала про те, що навіть повернувшись туди, вона не поверне тієї частинки себе, яку втратила разом з Норвіком. Тепер від стародавнього замку залишилися лише руїни (якщо хоч руїни залишилися!) Та ще нечисленні сімейні реліквії, які вдалося врятувати за наполяганням Аліси.

Змогли б напевно

З вами однієї - тому що Аліса поки не в рахунок. Адже, здавалося б, їм буде неважко знешкодити вас, застосувавши своє грізне зброя - Заборона. Навіть якщо для підготовки цих чар було потрібно багато часу і зусиль, у розпорядженні Хранителів був як мінімум рік - цього, я думаю, було достатньо. - Але про це прямо сказано в Заповіті Коннора. Хранителі змогли побудують наших предків лише завдяки своєму чисельній перевазі і чарам Заборони. - Але це ще не все, ви знову упустили найголовніше … Втім, не зрозумійте мене в тому сенсі, що я дорікаю вас в некмітливості. У мене було достатньо часу осмислити те, що сталося, тоді як ви лише недавно прокинулися. Раніше ми були впевнені, що Хранителі уникають застосовувати до вас Заборона, так як сподіваються розвідати шлях у наш світ і обрушити ці страшні чари на всіх нас. Однак вони не застосували його навіть в самий останній момент, а це я вважаю нелогічним, це не вкладається в схему поведінки розумних і передбачливих людей, яких серед Зберігачів, я гадаю, достатньо. Якщо вже вони вирішили не боротися з нами, а просто відгородитися від нас, то з їх боку було б не зайвим переконатися, що ми дійсно не маємо жодної можливості відновити зв’язок між нашими світами. Адже ваша покійна матінка, світла їй пам’ять, як-то зуміла потрапити у світ Маккоя - а потім це змогли зробити і ви. Хранителі повинні були спробувати захопити вас - хоча б для того, щоб вивідати все, що вам відомо. Тим не менш, вони не зробили такої спроби. Подумайте і скажіть: Однак більш імовірним мені видається інше: ці чари подібні хвороби, якою людина може перехворіти лише один раз у житті, після чого він стає невразливим для неї. А дар всіх Коннором успадкований від нашого спільного пращура Коннора МакКоя, який прожив понад десять років під дією Заборони. Можливо, ми, його нащадки, вже нечутливі до Забороні - і Хранителі про це знають. Мою версію побічно підтверджує Аліса, вірніше, факт наявності у неї здорового, повноцінного дару. Безсумнівно, це послужило причиною її знайомства з родиною Уолшем, бо я не сумніваюся, що Джейн була послана стежити за нею. І також я не сумніваюся, що цей випадок непоодинокий, хоча вам і не вдалося відшукати інших наших родичів із здоровим задарма. Так було б менше клопоту, і Хранителі могли не боятися, що у кого-небудь з нащадків Маккоя відродиться дар, а це вислизне від їхньої уваги. .. Тоді я нічого не розумію, - трохи розгублено промовила Маріка. - Якщо Заборона нам не небезпечний, якщо Хранителі слабкіше нас … Анте Стоїчков гмикнув, піднявся з крісла і пройшовся по кімнаті.

А що робили Хранителі?

А ми змогли б сховатися. Змогли б напевно. Адже Хранителі не збиралися вторгатися в Норвік, а значить, їх не було поблизу замку. Але цього разу Стоїчков негативно похитав головою: Хранителі спостерігали за Норвіком, це безперечно. Вони повинні були переконатися, що, по-перше, ніхто з вас не залишив по випадковості замок напередодні нападу літаючих кораблів, що, по-друге, ніхто з вас не вцілів після нальоту і що, по-третє, портали зруйновані і більше не діють . Ви вже вибачте, Дівчинонька, але я вважаю, що в даній ситуації ви вели себе нерозумно, а Стеніслав вчинив абсолютно правильно. Маріка стулила губи і опустила очі. Їй раптом спало на думку, що якщо навіть Стоїчков схвалює вчинок Стена, то, можливо, він був не так вже не правий … .. - Почала вона невпевнено і замовкла, не знаючи, що сказати далі. Розумію, що ви засмучені. Але зрозумійте і ви, що наші справи йдуть зовсім не так погано, як вам здається. Не будемо поки стосуватися шляхів повернення у світ Маккоя, вони є, і ви це знаєте. Подумайте краще над тим, шаную зробили Хранителі. Подумайте гарненько і скажіть: шаную випливає з їхнього вчинку. .. - Протягнула вона. - Вони хотіли вбити мене, Алісу, батька … Розбомбили її. .. Навіть не «можливо», а напевно. - Адже тим самим вони, в їх розумінні, розірвали єдине сполучна ланка між своїм світом і нашим. Якщо вірити листам Кейта і його матері (а у нас поки немає підстав не вірити їм), то виходить, що Хранителі відмовилися від подальших спроб проникнути в наш світ. Адже вони не знають, що Кейт і Джейн у нас. - Охоронці вирішили не ризикувати, продовжуючи стеження за вами в надії знайти шлях у наш світ. Вони відмовилися від думок про напад і вважали за краще перейти в глуху оборону. Значить, вони бояться нас, притому сильно бояться. Гм … - Саме так вона висловилась. І зауважте, з якою обережністю … я б навіть сказав, боязкістю, вони стежили за вами. Вони знали про ваше існування щонайменше рік - але що вони досягли за цей час? Майже нічого! Один-єдиний чоловік, Кейт, весь цей рік водив їх за ніс. І, думаю, справа зовсім не в тому, що Хранителі повністю довіряли йому. Довіра - довірою, але ніколи не зайве перевірити, застрахуватися від можливих помилок, адже людям властиво помилятися, тим більше, молодим людям. А що робили Хранителі? Всі чекали, чекали і чекали. І як, врешті-решт, вони вчинили? Вони навіть не намагалися захопити вас, щоб силою добути ті відомості, які не вдалося роздобути хитрістю. Вони просто побоялися зв’язуватися з вами, Маріка.

На цьому бесіду довелося ненадовго перервати

Але потім ми всі перейшли в Зал Ради і там стали чекати нападу Зберігачів. Вирішили, що так буде зручніше. А виявилося, що все одно. На цьому розмову довелося ненадовго перервати. До кабінету стала одинадцятирічна Данка, молодша дочка Анте Стоїчкова; за наказом батька, вона принесла для Маріки частування. Стоїчков познайомив дівчат один з одним і дозволив дочці трохи поговорити з новою знайомою. Як це часто траплялося, Данка, пізня дитина, була улюбленицею батька, і той не міг противитись її бажанням. А зараз вона хотіла побути в суспільстві Маріки. Тим не менш, коли Маріка поїла, Стоїчков все ж таки знайшов у собі сили, незважаючи на прохання і протести дочки, видворити її з кабінету. - Прямо на голову лізе. І що з нею робити, розуму не прикладу. Скоріше б вона подорослішала, щоб я міг видати її заміж. Маріка мимоволі посміхнулася, але в наступну ж секунду насупилася, знову подумавши про зруйнований Норвіке, про знищені портали, про втраченої зв’язку зі світом Маккоя … Для неї це був не тільки світ предків, вона сама була частинкою цього світу, і гостро відчувала цю втрату. Тепер можна було розраховувати лише на допомогу Кейта. Але якщо він відмовиться допомогти … - Я була права. Ми з Алісою повинні були виїхати з Норвіка ще тоді, коли дізналися про зникнення Кейта і Джейн. А ми помилялися … Вірніше, боялися вас відпускати. Ми користувалися будь-яким приводом, щоб потягнути час, переконували себе, що ситуація ще не настільки критична … поки не стало надто пізно. .. тобто, сьогодні … в загальному, коли зателефонувала пані Волш, ще не все було втрачено, - зауважила Маріка. - Нам слід було ризикнути, але Стен, знову ж таки, не захотів відпускати мене … та Алісу.

А молодих б це затримало

розбомбити, як висловилася Аліса. Відчуття небезпеки було настільки сильним, що ми з Зарен ні на мить не засумнівалися в її реальності. Ми зрозуміли, що зараз замок буде зруйнований, стертий з лиця землі, тому негайно бігли звідти. Я сказав: «йдемо», ваша тітка відповіла: «так», і ми негайно пішли. Погодьтеся, Маріка: молоді б так не надійшли, вони б ще почекали трохи, постаралися прояснити ситуацію. А між тим, залишатися не було сенсу. Засідка була влаштована не для того, щоб обороняти замок, а щоб взяти полонених. Однак Хранителі не збиралися з’являтися в замку, вони не думали захоплювати вас з батьком і Алісою, вони просто хотіли знищити вас і зруйнувати портали. Як тільки ми зрозуміли це, так відразу ж пішли. Жодні міркування, на кшталт: «не можна бігти з поля бою, тільки-но побачивши супротивника», нас не зупинили. А молодих б це затримало. Ми ж з Зарен не боялися визнати і перед собою і перед іншими, що злякалися, причому злякалися до смерті. Що, до речі, врятувало нам життя. Коли я вийшов з порталу слідом за вашою тіткою, у спину мені вдарила сильна вибухова хвиля, перекинула мене на підлогу і здорово оглушила. На щастя, майже відразу норвікскій портал перестав працювати, і решта наших обійшлися лише дзенькотом у вухах, та ще тріснули стекла у двох вікнах. А я не бачила розбитого скла, - зауважила Маріка. Коли ми переносили з Норвіка ваші речі, то так, дійсно, тоді ваш портал був з’єднаний з порталом під Флорешти, а портал Коннора, який відкрила Аліса, - з моїм.

І ніяких заперечень я не приймаю

Ви, дівчата, і так їсте, як пташки … - Стоїчков не договорив і ненадовго замовк. Маріка не скористалася виникла паузою, так як відчула, що він до кого-то подумки звертається. - Ну ось. Я тільки що попросив мою молодшу, Данко, принести вам їсти. І ніяких заперечень я не приймаю. - Велике вам спасибі … Анте Стоїчков відкинувся на спинку крісла, сплів перед собою пальці рук і зосереджено подивився на Маріку. .. Все вийшло не так, як ми очікували. Зовсім не так. Спочатку ми збиралися влаштувати три засідки - у вас з Алісою, в спальні вашого батька і біля порталу Коннора, але обережний Ладимир Жих, на щастя, відрадив нас розпорошувати сили. Я сказав: «на щастя», інакше без жертв не обійшлося б. Жих резонно міркував, що перший удар, безсумнівно, буде спрямований проти вас. Він переконав нас обмежитися однією засідкою, в спальні Аліси, причому не сидіти там усім разом, а чергувати по двоє, ретельно, але обережно промацуючи околиці замку. А інші повинні були чекати біля відкритого порталу, готові з’явитися на першу ж покликом. Ми знайшли, що це розумна думка. Якби Хранителі перед самим нападом застосували Заборона, то ті з нас, хто в цей час перебував у Норвіке, миттю втратили б свої здібності. Вони не змогли б попередити інших, покликати їх на допомогу. Але, оскільки портал був відкритий, вони встигли б бігти. Як виявилось, вони не збиралися вторгатися в Норвік і захоплювати вас. У них були інші плани … - Стоїчков зітхнув. - Боюся, вашого батьківського замку більше не існує. Судячи з усього, він повністю зруйнований. До заснування. При цьому звістці Маріка до болю закусила губу. Крім її волі, у неї на очах виступили сльози. За ці роки вона полюбила Норвік, прив’язалася до нього не менше, ніж до Мишковару, він став для неї другою домівкою. І тепер … - І добре, що там були ми, а не хто-небудь з молодих та гарячих. У цій ситуації варто було діяти швидко, злагоджено, без коливань, за якісь секунди прийняти вірне рішення і не витрачати час на сумніви. Я не кажу, що молоді на це не здатні, можливо, люди молодші нас зреагували б на небезпеку швидше, але їх цілком могла погубити зайва самовпевненість, небажання відступати без бою, не надавши ні найменшого опору. Коли ми почули, що по повітрю до нас стрімко наближається Смерть … Звичайно ж, - на його губах ковзнула слабка усмішка, - не стара з косою. Ми просто почули в небі слабкий звуковий сигнал, і він все наростав, наближаючись до замку. Пізніше, слухаючи нашу розповідь, Аліса припустила, що це була літаючий корабель - літак. Або навіть декілька кораблів - звук був дуже насичений. Ваш батько погодився з нею. - Дуже схоже. Тільки в тому звуці була загроза, він ніс смерть і руйнування. Гадаю, ми вловили думки, що керували кораблями людей, які думали про те, що їм належить знищити Норвік.

Others

Others-1

Others-2